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팬데믹과 마법의 버섯

팬데믹 상황에서 이어지는 사회적 고립 속에서 ‘마음의 감기’ 우울증을 호소하는 이들이 증가하고 있다. 흔하게 발견되는 증상임에도 명쾌한 해답이 제시되지 않은 상황이다. 이런 가운데 불법 약물로 치부되던 환각 버섯이 미국에서 우울증 치료제로 합법화를 시도하고 있다.

지난해 미국 서부 오리건주에서 활성 환각제 성분 실로시빈을 함유한 이른바 ‘환각 버섯’이 항우울제와 유사한 효과를 보여 정신질환 치료 목적으로 이용하자는 연구가 진행되었다. 우리 식탁에서 흔히 볼 수 있는 버섯을 섭취하는 것만으로 불안과 우울증에서 벗어날 수 있다는 것은 꽤 흥미로운 주제였다.

하지만 그동안 잠깐 효과를 보다가 마는 우울증 치료제들을 많이 보아왔기 때문에 환각 버섯의 안전성에 대해 의심을 품지 않을 수 없다. 팬데믹 시대에 증가한 우울증 발병률을 고려해볼 때, 환각 버섯은 과연 우울증 치료의 새로운 대안으로 도입될 수 있을까?

환각 버섯 도입을 연구하는 두 사람의 생각은 어떨까? 존스홉킨스 대학교에서 환각과 자각에 관한 연구를 하는 매튜 존슨Matthew Johnson 박사, 그리고 오리건주에서 환각 연구를 위한 조직을 창립한 릭 도블린Rick Doblin 박사와 대화를 나누었다.

치료를 위한 돌파구 모색

매튜 존슨 박사는 환각 버섯 실로시빈이 우울증 치료를 위한 새 발판이 되어줄 것이라고 말한다. 아직 과학적으로 어떻게 작용하는지 정확히 밝혀진 바는 없지만, 일부 연구에 따르면 생각, 느낌, 감정을 처리하는 뇌세포들과의 연결을 증가시킨다고 한다.

존슨의 연구실에서 발표한 환각 버섯의 가장 두드러진 효과는 우울증과 불안장애와 같은 정신질환을 완화해주는 가능성을 보였다는 것이다. 또 섭취 후 몇 시간 동안 시각적, 청각적 환각과 심오한 의식 변화를 일으킬 수 있는 것으로 밝혀지기도 했다.

기존의 항우울제는 우울증 유발 원인에 대한 보호가 가능하지만 근본적 치료는 어려웠다. 이와는 대조적으로 실로시빈을 통한 환각 요법은 통찰력과 부정적 감정 해소를 용이하게 하는 것으로 알려졌다. 대마초와 같은 불법 약물과 비교했을 때 환각 버섯은 중독성이 낮은 수준이지만, 안전성을 입증하기 위한 대규모 임상시험이 필요한 단계이다.

신비로운 경험의 내면

실로시빈을 활용한 우울증 치료를 받은 환자들은 우울감이 다소 호전되었지만, 대부분 부정적인 반응을 더 많이 보였다. 실로시빈이 함유한 환각 성분이 정신적, 육체적으로 지치게 해 우울증 환자들은 일반적인 상담을 통한 치료 과정보다 더 힘겨워했다.

실로시빈이 우울증 치료 효과가 있다고 해서 단순히 호기심으로 스스로 먹거나 투약해서는 안 된다고 도블린 박사는 말한다. 호기심에서 비롯된 약물 남용은 심각한 중독 증세로 이어질 수 있으므로 정신 건강 전문의의 철저한 통제 속에 필요한 용량만을 투약해야 한다.

사실 도블린은 실로시빈이 합법적인 의약품이어서 사람들이 적절한 규제 없이 처방받기 시작하면 어떤 부작용이 일어날지 상상하느라 밤잠을 설칠 때도 있다. 실로시빈이 더 많은 연구를 통해 허가된 의약품으로 상용화될 수 있도록 도블린과 그의 동료들은 성공적인 임상시험을 이루는 것을 목표로 하고 있다.

환각 버섯의 미래

환각 버섯 실로시빈은 미국 대부분의 주에서 불법이며, 국내에서는 지칭되는 정식 용어도 없는 상황이다. 하지만 소지할 경우 현행법상 마약류 관리에 의해 법적으로 처벌 받을 수 있다. 엄연히 불법 마약류에 속하기 때문에 단순히 본인의 우울한 심리 상태를 바꾸기 위해 실로시빈을 복용해서는 안 된다고 존슨은 말한다.

우울증 치료 과정에서 최소한의 양으로 복용하는 것은 우울감을 다소 해소해줄 수 있지만, 현재까지 실로시빈을 통해 효과를 보았던 사람들은 현저히 적었으며 그마저도 플라세보 효과를 경험했을 것이라고 지적했다.

뉴스에서는 불법 약물을 복용한 후 극심한 환각 상태에 빠져 중독에서 헤어 나오지 못하거나 심지어 자해하는 사람들에 관한 이야기를 들을 수 있다. 환각 버섯 실로시빈도 예외는 아니다. 도블린은 “실로시빈의 환각 성분으로 피해를 보는 사람이 분명히 생길 것이다”라고 말한다. 우울증 치료제로서 새롭게 도입되려면 임상시험에서 신중한 심사가 철저하게 이루어져야 할 것이다.

미국의 정신 건강 의학자들은 환각 버섯에 대해 긍정적인 견해를 가지고 있다. 충분한 연구가 진행된다면 환각 버섯 실로시빈은 미래에 정신 건강을 위한 대체재가 될 수 있다고 믿는다. 하지만 그때까지 당신의 삶을 괴롭히는 문제들을 방치하지 말고 전문가의 도움을 받기 바란다.


ZERO STRESS!

평정심을 유지하는 효과적인 하루 루틴

누군가에게는 시원한 맥주 한잔을 마시며 고단했던 하루를 마무리하는 것이 휴식일지도 모른다. 저스틴 칸Justin Kan은 매달 5천 500만 명의 활발한 이용자를 보유하고 있는 라이브 스트리밍 플랫폼 트위치Twitch의 공동 창립자이다(트위치는 지난 2014년 아마존에 9억 7천만 달러로 매각되었다). 그는 업무 효율을 높여주는 녹차 음료를 마시며 에너지를 재충전하곤 한다. 성공적인 창업자이자 유튜버인 그가 스트레스를 어떻게 관리하는지 알아보자. Words Spencer Dukoff

6:45 A.M.

긍정적으로 생각하기

저스틴 칸(37세)은 디카페인 커피 한잔, 그리고 아슈와간다 강장제와 터메릭, 장수 보조제인 레스베라트롤과 글루코사민이 함유된 녹차 에너지 드링크를 마시며 아침을 시작한다. 그 후 25분간 명상을 하고 감사 일기를 쓴다. “세상에 전하고 싶은 긍정적인 메시지를 써 내려갑니다.” 그리고 이렇게 말하죠. “나는 강물에 휩쓸리지 않는 평온한 사람이다”라고.

9:00 A.M.

열정 불태우기

최근에 아빠가 된 칸은 본인의 운동 일과를 ‘열정’이라고 부른다. “1년 전에 자전거 사고로 팔꿈치를 다쳤어요. 하지만 그전에 요가를 자주 했지요.” 요즘 칸은 펠로톤Peloton 자전거를 타며 유산소 운동을 하거나 가장 좋아하는 케틀벨 스윙 500회를 하며 근력 운동을 한다.

12:15 P.M.

사무실 벗어나기

칸은 여러 프로젝트를 진행하고 있어 특정 일에만 집중하기 어려울 때가 있다. 그는 이럴 때 긴 시간 동안의 산책이 집중력에 도움된다는 것을 깨달았다. “전화를 받을 때도 걸어 다니며 받으려고 노력합니다”라고 칸은 말한다. 산책하며 잠시 숨 돌릴 틈을 갖는 것은 업무 효율 향상에 도움을 준다. 그리고 칸은 음성 소셜 미디어 클럽하우스를 통해 업무를 보는 것을 즐긴다. 클럽하우스에서 그의 기업가 정신에 관한 이야기를 들을 수 있다.

2:00 P.M.

벽을 허물기

“저는 가끔 업무 중인 것도 잊을 만큼 즐겁게 하루를 보냅니다”라고 칸은 자신의 직업에 대한 깊은 애정을 드러냈다. 진정으로 무언가를 즐기며 할 때 고된 업무도 쉽게 느껴질 것이다. 칸은 자신이 즐기는 두 가지 일을 동시에 하는 것을 좋아한다. 기업 투자 및 그의 팟캐스트와 유튜브 채널을 위해 콘텐츠를 만드는 것이다. “저의 공과 사는 적절히 혼합되어 있어요. 직원들과의 거리를 허물고 친구로 지내며 편안한 근무 환경을 조성하고 있습니다”라고 칸은 말한다.

7:00 P.M.

감사하기

칸은 매일 저녁 퇴근 후 가족과 함께 앉아 식사한다. 그리고 하나의 의식치레를 한다. “저녁식사 전에 돌아가면서 그날 감사했던 일에 대해 말합니다”라고 칸은 말한다. 감사한 마음으로 하루를 보내는 것은 마음을 튼튼하게 해준다.

10:30 P.M.

알고리즘 리셋하기

칸이 구독하고 있는 습관 형성 이론에 따르면 “우리는 자원이 풍부한 세상에서 자원이 결핍된 세상의 알고리즘을 실행하고 있다”라고 한다. 다른 말로 사람들은 외부 요인 하나에 자극받으면 끊임없이 그 생각만 하게 된다는 것이다. 칸은 매일 밤 하루를 ‘리셋’하기 위해 스마트폰에 있는 이메일, 엔터테인먼트 애플리케이션을 삭제하고 오직 독서와 명상 용도로 사용한다고 한다. 칸은 “건강한 삶을 유지하는 것이 많은 돈을 버는 것보다 긍정적인 변화를 가져왔습니다”라고 말한다.