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가을 러닝 진드기 주의보

선선한 날씨에 즐기는 야외 활동에서 주의해야 할 것은 모기 따위가 아니다. 가을바람에 심취한 당신의 살을 뚫고 바이러스를 침투하는 무시무시한 진드기가 도사릴 수 있기 때문이다. 베일에 싸여 있던 알 수 없는 알레르기 원인과 진드기의 정체를 밝힌다.

1990년대 어느 날, 그레그 길버트Greg Gilbert 박사는 자신이 고기 알레르기가 있다는 사실을 발견했다. 숲 생태학자이자 캘리포니아 대학교 샌타크루즈 캠퍼스 교수인 그는 파나마의 토착 원주민들과 함께 연구를 진행 중일 때 생긴 일 때문이다. 박사는 저녁식사 중 원주민이 내어준 페커리 수프를 대접받았다. 페커리는 돼지의 일종으로 털과 생김새마저 돼지와 매우 흡사하다. 이를 먹은 박사는 심한 고통을 앓았으나 단순히 위생적인 문제라고 짐작했다. 이후 족발로 만든 수프를 먹고서도 같은 반응을 유발했고, 결코 일시적인 게 아님을 뒤늦게 깨달았다.

10년이 지난 지금까지 박사의 알레르기는 지속되고 있다. 이제는 돼지고기를 비롯해 쇠고기와 양고기까지 먹지 못하는 지경에 이르렀다. 그는 원인을 밝히기 위해 악성 알레르기를 연구하는 버지니아 대학교의 연구자를 찾아갔다. 결론부터 말해 원인은 진드기였다.

육류 알레르기를 유발하는 론스타 진드기는 우리 몸에 알파갈이라는 당을 항원으로 인식하게 만든다. 알파갈이 B세포의 유전자에 의존해 알레르기를 유도하는 것이다.

연구실에서 일하던 스콧 커민스Scott Commins 박사는 알레르기가 있는 사람들에게 하루 동안 야외에서 활동한 시간을 물었다. 이에 정원을 가꾸는 일을 비롯해 등산이나 야외에 있는 시간이 많았던 사람 대부분이 진드기에 물린 경험이 있다고 답했다.

길버트 박사도 마찬가지였다. 열대 생태계를 연구하기 위해 그는 종종 바로콜로라도섬(BCI)에서 시간을 보내곤 했다. 이곳은 파나마의 인공호수 가운데 있는 초목이 무성한 야생 지역으로, 15∼20종의 진드기가 300m²당 8,500마리가 무서운 밀도로 서식하고 있다. 길버트 박사 같은 현장 연구자들은 마스킹 테이프를 들고 다니며 달라붙은 진드기를 테이프로 제거하기도 했다.

길버트 박사는 BCI에 함께 간 자신의 동료 3명과 함께 혈액 검사를 받았다. 모두 알파갈의 알레르기 양성 반응이 나왔을 뿐만 아니라, 그들 중 두 명은 연구 역사상 가장 높은 알레르기 반응 수치를 기록했다. 버지니아 대학교의 과학자들은 진드기 침에 알파갈과 육류 알레르기를 유발하는 무언가가 있다는 판단을 내렸다. 진드기들처럼 알레르기도 사방으로 퍼지고 있었다.

많은 진드기와 문제들

실제로 미국은 진드기로 인한 질병으로 큰 문제를 겪고 있다. BCI처럼 다양한 진드기가 높은 밀도를 자랑하지는 않지만, 2004∼2016년까지 진드기로 인한 질병은 미국에서 2배 넘게 증가했다. 심지어 알파갈 알레르기는 포함되지도 않았다. 알파갈은 그 기간 중 발견된 것이고, 감염성 질병이 아닌 알레르기라는 점이 그 이유이다. 진드기 수가 폭발한 지난 20년 동안 질병을 유발할 수 있는 바이러스, 박테리아, 기생충 7가지가 새로 발견되었다.

흔히 진드기로부터 유발되는 질병인 라임병에 대해서는 대부분 인지하고 있다. 하지만 다른 진드기 관련 질병에 대해서는 생소하다. 체중 감소와 구토를 유발하는 엘리히증 역시 치료하지 않고 방치하는 순간 입원을 면치 못한다. 바베시아라 불리는 기생충은 적혈구를 파괴하고, 로키산홍반열은 치명적인 장기 손상을 유발할 수 있다. 물론 증상이 늘 심각하게 나타나는 것은 아니다. 대개 이유를 알 수 없는 복통, 설사, 두드러기, 관절통, 가려움 등으로 나타난다.

진드기는 종류별로 각기 다른 질병을 전염시키는데, 대부분은 그런 사실을 모르고 지나친다. 연구자들은 육류 알레르기가 퍼지는 주요 문제로 론스타 진드기를 꼽았다. 이는 강력한 진드기의 일종으로 심할 경우 아나필락시스 쇼크로 사망까지 이를 수 있다. 기후 변화, 사슴 개체수 증가, 숲 재조성 작업 탓에 지난 몇십 년간 론스타 진드기의 수가 크게 늘었다. 이들은 미국 동남부와 동부에 유난히 많은데, 중서부 및 북동부로 퍼지고 있으며, 늦봄과 여름철에 가장 활발하다.

라임병을 넘어서

로드아일랜드 대학교의 공중보건 곤충학자 토머스 매더Thomas Mather 박사는 진드기로 인한 전염병을 하나하나 치료하는 대신, 여러 질병을 한 번에 해결할 수 있는 항진드기 백신을 연구 중이다. 물린 부분을 진드기가 옮기는 병균이 살 수 없는 환경으로 만들어 병균이 호스트를 감염시키는 것을 예방한다는 아이디어로 시작했다. 안타깝게도 이 백신이 양산되기까지는 꽤 먼 길을 가야 한다. 알파갈 민감성이 다양한 기제를 통해 형성되기 때문에, 백신이 개발되더라도 육류 알레르기에는 별 도움이 안 될 수도 있다.

가장 현명한 전략은 진드기에 물리지 않도록 예방하는 것이다. 론스타 진드기에 물린 적이 있다면, 고기를 먹은 후 나타나는 증상에 특히 주의를 기울여야 한다. 알파갈 알레르기가 발생하는 데에는 몇 주 이상이 걸릴 수도 있고, 혹은 몇 시간 만에 증상이 나타날 수도 있다. 자신이 무엇을 먹었는지 추적하는 것도 도움이 된다.

가령 지방 함량이 높은 고기 부위가 더 심한 반응을 자아내는 것이 발견되었다. 증상이 나타나면 자신의 주치의나 알레르기 전문가에게 알파갈 항체 검사를 요청하라. 대부분 포유류에 해당하는 고기는 먹지 못할 것이고, 심각한 경우는 우유, 버터, 아이스크림도 멀리해야 할 수 있다.

물론 긍정적인 소식이 없는 것은 아니다. 대부분의 진드기 전염 질병은 치료가 가능하다. 그리고 알파갈 알레르기를 앓더라도 두 번 다시 물리지만 않는다면 어느 정도 회복이 가능하다. 지금까지의 사례를 살펴보면 이는 평생 이어지는 면역 반응이 아닌 경우가 많다. 18∼36개월이 지나면 사라질 수 있다는 뜻이다.


흡혈귀 진드기 구분법

사람을 주로 무는 3가지 종류의 진드기가 있다. 이 중 어떤 것에도 물리지 않기를 바란다.

론스타 진드기 Lone Star Ticks론스타 진드기의 침은 육류에 있는 당인 알파갈에 대한 알레르기를 유발할 수 있다. 또한 엘리히증, 야토병, 하트랜드 바이러스Heartland Virus, 버번 바이러스Bourbon Virus, 남부 진드기 홍반증(STARI)을 유발하는 병균을 전파한다. 보통 암컷이 더 알아보기 쉬운데, 등의 가운데에 하얀색 점이 있으며, 수컷은 등 위에 동그란 ‘방패’ 무늬를 띤다. 진드기가 피를 빨아들이면 최대 2cm 가까이 커지기도 하는데, 이때 위의 점이 작아지거나 안 보이게 되기도 한다.
사슴진드기 Deer Ticks 또는 검은다리진드기 Blacklegged Ticks라임병을 퍼뜨리는 주범이다. 라임병에 감염된 사람은 대부분 님프라고 불리는 어린 검은다리진드기에 물리는데 육안으로는 확인하기 힘들다. 2mm가 채 안되는 크기로 성인 진드기에 비해 알아보기가 더 어렵다. 미국의 동부에 주로 서식한다.
개참진드기 American Dog Ticks개참진드기는 로키산홍반열 등의 질병을 퍼뜨린다. 납작한 타원형의 몸을 가지고 있으며, 피를 빨아들이기 전에는 0.6cm 정도 크기이다. 로키산맥 동쪽 지역에서 많이 발견되며, 태평양 해안에도 흩어져 있다.
출처 로드아일랜드 대학교, 미국 질병통제예방센터

진드기, 진드기, 진드기

진드기 매개 질병의 위험을 줄이기 위해 야외 활동을 할 때는 다음 전략들을 이용하라.

  • 적을 알고 나를 알라 다리 여덟 개 달린 거미류인 진드기는 날거나 점프를 하지 못한다. 풀이나 관목 끝자락에서 마치 주차장에 세워진 풍선 인형처럼 팔을 휘저으며 기다리다가 숙주가 스치고 지나갈 때 달라붙는다. 숙주에 한 번 올라탄 후에는 피부가 더 얇고 혈관이 많은 머리 방향을 향해 기어 올라간다. 하체에 퇴치제를 잊지 않고 뿌려야 하는 이유이다.
  • 보호장비를 착용하라 최고의 퇴치 방법은 페르메트린 처리가 된 옷이나 DEET가 포함된 스프레이를 피부에 뿌리는 것이다. 등산이나 캠핑을 하거나 정원에서 일할 때는 바지 끝자락을 양말 안으로 집어넣고, 셔츠는 바지 안으로 넣어라. 진드기가 위로 올라오지 못하게 장애물을 만드는 것이다.
  • 스스로 확인해보라 야외 활동을 하고 돌아온 다음에는 겨드랑이, 사타구니, 두피 위 등을 중점적으로 진드기가 없는지 확인하라. 하나가 발견되면 뾰족한 집게로 제거하라. 알코올 솜이나 비누를 이용해 그 부위를 씻는다. 어떤 종류인지 가능한 한 정확히 확인하여 병원에서 진단을 더 빨리 내릴 수 있게 돕는다.