불안한 남자가 힘을 얻는다

4천만 명 이상의 미국인이 불안장애로 고통받고 있다. 그런데 <맨즈헬스>의 고문 드루 램지Drew Ramsey는 우리가 이 불안이라는 것에 오히려 감사해야 한단다. 이게 도대체 무슨 말일까? 불안을 알고 불안을 정복하는 법을 담았다는 이 정신과 의사의 치료법을 낱낱이 파헤쳐보자.

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팀Tim은 머리를 움켜쥐고 앉더니 이내 흐느끼기 시작했다. “제 인생은 망했어요. 도저히 이겨낼 방법이 없어요.” 유능한 의사의 기량은 곧 타이밍이다. 흔히 말하는 ‘낄끼빠빠(낄 때 끼고 빠질 때 빠지라)’를 잘 알아야 한다는 것인데, 그날은 내가 좀 제정신이 아니었던 것 같다. 슬퍼하는 팀의 눈을 보고 말했다. “저는 당신이 지금 느끼는 불안감이 당신이 가진 초능력이라 생각해요.”

인생이 망했다고? 사실 팀의 말에 공감하기 어려웠다. 팀은 누구라도 부러워할 만한 삶을 살고 있었다. 39세의 나이, 탄탄한 몸매, 체력에 재력도 있었고 무엇보다 그의 아내와 아이들은 팀을 존경하고 사랑했다. 하지만 그의 속사정은 달랐다. 두려움과 걱정의 소용돌이가 몰아치고 있었다.

땀에 흠뻑 젖은 채 잠에서 깨어나서는 혹시라도 오늘 하루 보낸 메일에 오타는 없었는지 보낸 편지함을 몇 번이고 들여다봐야 했다. 중요한 회의가 있을 때면 복통에 시달렸다.

술의 힘을 빌려서야 겨우 잠이 들었다. 그나마도 한 잔으로는 효과가 없어 기본이 두세 잔이었다. 손가락에 찌릿찌릿한 느낌이 들기 시작했다. 타는 듯한 가슴 통증으로 작년에만 세 번 이상 응급실을 찾았고, 결국 정신과 의사인 내게 찾아왔다.

인간은 누구나 불안을 느낀다. 인간의 뇌는 시시각각 주변의 위험과 공격을 인지하도록 설계되어 있다. 많은 환자가 힘들어하는 것도 바로 이 때문이다. 적당한 걱정과 두려움은 오히려 성공에 도움이 될 수 있지만, 뭐든 지나치면 독이 된다.

이때가 정신과 의사인 내가 개입할 때다. 불안을 이용하는 것이다. 불안은 자신에게 무슨 일이 일어나고 있는지 명확하게 바라볼 수 있는 좋은 지표가 될 수 있다. 그리고 그렇게 얻은 정보를 잘 활용하기만 하면 된다.

남성들의 불안장애는 꽤 중요하다. 무시하고 넘길 경우 알코올 남용이나 약물 중독, 우울증 등으로 이어지거나 심장마비 발생률이 높아진다. 평소에 자신의 감정이나 정신 건강에 대해 말하지 않도록 교육되어 온 남성의 경우 불안 증세로 인해 회피 성향이 더욱더 강화될 수도 있다.

하지만 치료만 적절히 제때 잘 이루어진다면 불안은 오히려 도움된다. 요인을 추적하다 보면 본인이 어떤 부분에 좀더 노력을 기울여야 하는지 보이기 때문이다. 팀의 경우도 마찬가지였다. 팀은 본인이 느끼는 불안감의 원인을 파악하려 노력했고 그 결과 본인이 원하는 인생을 설계하는 데 많은 도움이 되었다. 팀과 같이 불안감으로 하루하루를 살아가는 사람들을 위해 방법을 준비했다.

두려움에 직면하라

먼저 불안을 일으키는 의학적 원인은 모두 배제하고 증상에 포커스를 둔다. 불안을 없애려는 것이 아니라 불안을 감지하는 안테나를 조정하는 것이 목적이다. 사람들은 불안한 감정이 올라올 때면 그 감정을 느끼고 이해하기보다는 무시해버린다.

이 감정을 더 깊은 곳을 보라는 신호로 생각해보자. 불안이라는 감정에는 일정한 패턴이 있는데 나는 환자들에게 이 패턴을 이용하라고 주문한다. 흔히 이 느낌은 어떤 상황을 본인이 통제할 수 없을 때(비행 공포증이 흔한 예이다) 그리고 누구나 늙고 병들고 죽게 된다는 사실을 무의식적으로 불안해할 때 나타난다.

팀과 함께 그의 걱정을 좀더 파헤쳐 보기로 했다. 불안이 언제 시작되었나? 불안이 몸의 한 부분으로 붙어 있는 것 같나? 어떨 때 불안해지는가? 어떤 게 효과가 있고 어떤 게 효과가 없나? 어릴 때도 걱정이 많은 편이었나? 가족 중 비슷한 증세를 보이는 사람이 있는가? 부모, 배우자, 자녀 등 가족 문제는 불안의 원인으로 손꼽힌다.

불안은 인지 왜곡과 심리 작용이 원인이 되어 나타나기 때문에 팀에게 자신을 셜록 홈스라 생각하라고 했다. 상사와의 회의를 앞두고 있을 때와 같이 정확하고 명료한 원인이 있어 걱정하게 되고 이것이 불안감으로 이어지는 경우도 있지만, 팀의 사례처럼 일반 불안장애나 공황장애의 결과로 불안이 나타나기도 한다.

불안장애는 가족 내에서 대물림되기도 하여 가족 중 누군가가 불안장애를 앓는 경우 본인 역시 동일한 증상을 보일 가능성이 커진다. 원인이 불명확한 경우도 많다. 팀은 집에서 편안히 쉬는 날에도 목구멍이 조여 오는 듯한 느낌이 든다고 했는데 이 말이 아주 좋은 단서가 되었다. 팀에게 휴식은 휴식이 아니라 독이었던 것이다.

일을 시작하면서 가족과 함께 보내는 시간은 뒷전이 되었다. 받은 편지함으로 날아오는 읽지 않은 메일 자체가 스트레스가 되었던 것이 아니라 가족들에게 항상 일만 하고 짜증만 내는 아버지, 남편으로 보이지 않을까봐 두려웠다. 그렇게 어려운 일이 아니었음에도 딱히 중요하다고 여기지 않았다.

손가락이 찌릿찌릿하고 가슴에 타는 듯한 통증이 있었던 것은 공황장애 때문이었다. 목구멍이 조이는 듯한 느낌이 들었던 것은 아내와 자녀들과 많은 시간을 보내지 않은 데 대한 미안함 때문이라는 것도 알았다. 이 정보들을 전제로 팀은 다음에서 소개할 방법들을 시도했다.

당신을 위한 특효약

마음이 힘들고 괴로울 때는 언제든 쓸 수 있는 효과 만점 특효약을 소개해보겠다.

호흡에 집중하기

호흡은 신경계를 진정시키기 때문에 불안을 없애는 데 도움이 된다. 팀에게 손가락이 저릴 때마다 호흡에 집중하라고 했다. 호흡 방법은 본인에게 맞는 것으로 선택하면 되는데 하나만 소개해보겠다. 가볍게 코로 숨을 들이쉬고 천천히 1부터 4까지 세자. 그리고 다시 입으로 숨을 내쉬며 6까지 세면 된다.

먹고 운동하기

공황장애나 그 외 불안 증세가 초능력처럼 보이지 않는다는 것을 나도 인정한다. 하지만 자신이 어떤 게 필요한지 알고 적절한 영양을 공급하는 것 그 자체, 그렇게 해서 공황장애를 막을 수 있다는 것만으로도 당신은 이미 천하무적이다. 불안 증세에는 고강도 신체 훈련이 도움이 되는데 팀의 경우 일주일에 세 번씩 크로스핏을 했다. 또 수면 부족 상태나 저혈당 상태에서는 불안 증세가 쉽게 나타나므로 건강한 식이요법을 병행하자.

마음 재충전하기

인지행동치료(CBT)는 상대방을 이해하고 자신의 감정 경험을 표현, 재구성하는 데 큰 도움이 된다. 인지행동치료에서는 인간이 경험하는 괴로움의 대부분이 사고 과정의 오류로 인해 발생한다고 보는데 흑백논리나 부정적 과장(부정적 사건이 비합리적으로 과장되어 최악의 결과를 가져올 것이라고 생각하는 인지왜곡 현상), 자책 같은 ‘인지왜곡 현상’을 객관적으로 바라보는 방법을 학습할 수 있다.

약물 사용

약물 하나로 바로 효과를 보이는 경우도 있다. 선택적 세로토닌 재흡수 저해제(SSRIs, 항우울제)는 효과가 꽤 좋은 편이지만, 약효를 보는데 한 달 이상 걸리기 때문에 즉각적인 반응을 원하는 사람들은 알프라졸람(Xanax)이나 로라제팜(Ativan), 디아제팜(Valium) 같은 벤조디아제핀 계열의 신경안정제를 복용하기도 한다.

처음 팀을 만났을 때는 수면 부족 상태에 알코올 의존 정도가 심했고 공황장애에 대해 상당히 불안해하는 상태였다. 그래서 렉사프로(Lexapro)와 로라제팜을 처방했는데 작업능률이나 불면에도 상당한 효과를 보였다. 불안 증세가 극도로 심한 경우에는 이것저것 시도해보기가 어려울 때도 많기 때문에 먼저 약물을 써 당장의 증상을 완화하는 것도 하나의 방법이 될 수 있다.

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두려움에 맞서자

불안의 심리학적 원인은 상대적으로 복잡하지만 치료 방법은 꽤 간단하다. 자신의 두려움을 이해하고 지속해서 그 두려움에 직면하는 것이다. 두려움에 대한 자극은 서서히 강하게 그리고 자주 일어나야 한다. 불안감에도 여러 종류가 있는데 그 해결 방법이 아주 쉽고 명확한 경우가 많다.

사람들 앞에서 말하기가 두렵다고? 스피치 학원에 가입해보자. 데이트가 겁난다고? 데이트 앱이 도와줄 것이다. 이해될 것이라 믿는다. 팀 같은 경우는 딱 1분 걸렸다. 팀은 쏟아지는 메일이 두려운 게 아니었다. 그는 혹시라도 가족을 우선시했다가 자녀가 없는 직장 상사와 트러블이 생길까 두려웠다.

가족과 시간을 더 보냈다가 본인의 커리어에 누가 될까 그것이 두려웠다. 그렇게 받은 편지함은 팀의 인생 전부가 되었다. 가족과 보내는 시간을 소중히 여기면서도 혹시나 중요한 메일을 놓치지 않을까 전전긍긍하는 팀의 모습이 참으로 안타까웠다. 그래서 상당히 힘찬 목표를 세웠다.

바로 휴대폰 없이 휴가 보내기였다. 토요일 아침에 몇 시간 동안만이라도 휴대폰을 보지 않는 것으로 훈련을 시작했다. 처음 45분 정도는 잘 참더니 팀은 이내 불안해했다. 손가락이 찌릿찌릿해지고 아이들 아침식사로 만들던 프렌치토스트도 다 태워버렸다. 처음에는 누구나 다 이렇다.

불안 증세 때문이라는 것을 안다고 해서 더 쉽지 않다. 팀의 경우 이 훈련을 하는데 렉사프로정이 상당히 효과가 있었다. 기분 개선에도 도움이 되었다. 그래서 휴가를 떠나는 대신 휴대폰 끄는 연습을 매일매일 실시했다. 팀은 집에 저녁식사 시간과 주말에 휴대폰을 넣어 두는 ‘휴대폰 감옥’이라 부르는 바구니를 들여놓았다.

계획하고 감독하기

마지막으로 불안을 일으키는 원인이 무엇인지 이해하고 있으면 불안 증세를 내 편으로 만드는 데 아주 도움된다. 자신의 경보장치에 항상 귀 기울이고 있는 셈이니 말이다. 팀의 불안 증세는 항상 12월 첫째 주에 악화되었는데 바로 팀의 아버지의 기일이 있는 주이자, 연말 보고서 제출일이 있는 주였다.

날이 다가올수록 두려움에 떨었던 예전과 달리 아버지의 기일이 다가오면 아버지께서 생전 가장 좋아하셨던 음악을 듣는다. 운동량은 두 배로 늘리고 연말 결산 보고서에 관한 몇 가지 사항들을 정리해 비서에게 음성 메시지를 보낸다. 몇 주 전 정기 검진 차 들른 팀을 만났다.

처음 나를 찾아왔던 그날의 증세에 대해 몇 마디 하자 믿기지 않는다는 듯 연신 고개를 젓는다. 팀은 여전히 똑같은 직장에서 일하고 있지만 렉사프로 사용량은 꽤 많이 줄였다. 멋진 자기 관리법도 있다는데 매일 호흡하기, 쉬기, 친구들과 운동하기, 건강한 식이요법, 술 줄이기 등이 들어 있었다.

불안 증세는 여전히 남아 있긴 하지만 지금은 불안한 마음을 업무량을 조정하는 하나의 지표로 활용하고 있다고 했다. 팀은 모든 것을 부정적으로 보려는 자신의 부정적 과장 경향을 잘 인지하고 있다. 물론 가족과 함께하는 시간이 늘어나면서 모든 아버지가 그렇듯 아이들과 아내에 관한 사소한 걱정은 늘었다. 심각한 불안 증세 때문에 내 사무실 문을 두드렸던 팀은 열정적으로 임했다. 달라지려 했다. 그 결과 지금은 본인이 그토록 원했던 인생을 조금이나마 누릴 수 있게 되었다.

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